蜕皮一次长两节:蜈蚣到底能长到多大?真能超过1米?

一到夏天,蜈蚣可能是最常见的动物之一,估计很多人都不会陌生这种多足的动物,只是我们平时见到的蜈蚣基本只有在10-15厘米之间,很少会出现更大的蜈蚣。

但是,在互联网上却经常流传着巨型蜈蚣的传说,其中包括近几年一直在流传云南“巨型红龙”。

比如上面这张图片。

从图片上看这条蜈蚣估计起码得有一米,而伴随这个图片传播的还有一个故事,说这条巨型蜈蚣是云南某工地施工的时候挖到的。

不管图片是真是假,这条蜈蚣成功吸引了华希昆虫博物馆的昆虫学家赵力注意,2019年的时候,他携手《地理·中国》摄制组前往云南考察,最终把目标锁定在中国红巨龙蜈蚣上。

红巨龙是世界上更大的蜈蚣品种之一,通体红色,神出鬼没,异常凶猛,生活在热带雨林之中,在云南的许多地方都流传着它的传说。

赵力一行花了几天时间都没有找到这种蜈蚣,不过在他们即将收工的时候发现了一条,只是那条红巨龙只比我们平时看到的普通蜈蚣大了点。

那么问题来了,世界上真的有可能存在一米长的巨型蜈蚣吗?又是什么决定了蜈蚣的体型呢?

蜈蚣是如何长大的?

蜈蚣和千足虫一样,都是地球陆地上最早的居民之一,目前已知最古老的蜈蚣化石可以追溯到4.3亿年前。

即便是在数亿年前,蜈蚣的身体结构也基本和现在差不多。

由于生存的时间足够长,蜈蚣分布非常广泛,甚至连北极圈以内都有它们的足迹。

据统计,全世界可能有超过8000种蜈蚣,其中只有3000多种已经被描述,不同的蜈蚣长相上差异不大,我们可以不知道一种蜈蚣的学名,但当你看到它的时候肯定知道它是蜈蚣。

由于蜈蚣的种类繁多,且适应完全不同的栖息地,所以它们的生存策略也完全不同,比如在繁殖和生长上。

和许多节肢动物一样,蜈蚣也是产卵的,但是不同蜈蚣对待卵有着完全不同的态度。

有些蜈蚣是把卵产在泥土里就不管了,有些蜈蚣则是像螃蟹等甲壳动物一样把卵放在自己的腹部,有些物种甚至直接是卵胎生的,有些则会像章鱼一样守着自己的卵直到孵化,甚至是到第二次脱壳之后才会离去。

图:携带小蜈蚣的物种

当卵孵化之后,蜈蚣也有两种不同的生长发育方式,主要体现在它们身体节数或者腿的数量上。

一些种类的蜈蚣是从孵化开始就拥有全部的腿,除了大小之外,它们的外观和它们的父母一致,然后可能以每年一次的蜕皮速度完成生长。

图:蜈蚣生长图解

有些蜈蚣则不同,它们刚孵化出来的时候只有四节,这些蜈蚣比较有意思,它们成长过程是每完成一次蜕皮就会长出两节身体和两对腿,以此来延长身体。

世界上更大的蜈蚣

由于蜈蚣的寿命很长,很多蜈蚣可以存活超过10年,同时它们又以这种蜕皮的方式来让身体变大,所以我们经常会认为蜈蚣可以长到很大。

事实上,现代的蜈蚣体型并没有特别的大,因为它们和我们一样一旦成年,就不再蜕皮长大了。

图:亚马逊巨人蜈蚣

现在,在吉尼斯世界纪录官网上能够查询到的世界上更大的蜈蚣长度只有26厘米,而这个纪录的保持者是亚马逊巨人蜈蚣,这些蜈蚣主要生活中美洲和南美洲。

很多人看到26厘米可能会有点失望,但这个就是有据可循的更大蜈蚣了,那些动不动一米长或者三四十厘米长的蜈蚣基本都是有夸大成分的。

当然云南的红巨龙大概率也是这种情况,那张广为流传的图片,很可能是经过修饰的,或者蜈蚣是假的。

亚马逊巨人蜈蚣和中国红巨龙长得很像,都是通体红色——许多巨型蜈蚣都是这个颜色,不知道这里面有没有什么讲究的。

图:中国红巨龙蜈蚣

这些巨型蜈蚣可以捕食包括蛇、老鼠、鸟类、蝙蝠在内的小型脊椎动物,算是非常强大的捕食者了。

不过和它们的一个远亲——远古蜈蚣虫相比,现代的巨型蜈蚣就逊色太多了,这种远古节肢动物的身体可以长到2.5米以上,是目前已知更大的陆地无脊椎动物。

远古蜈蚣虫在身体结构上和现代的蜈蚣差不多,只不过它们成年之后就成了食草动物了,而现代的所有蜈蚣的任何阶段都是肉食者。

那么,为什么现在的蜈蚣体型小了这么多呢?

远古蜈蚣虫大约在2.9亿年前就全部灭绝了,这些动物之所以长这么大是有原因的,其中一个原因就是当时氧气水平远高于现在。

蜈蚣和昆虫一样都是通过气孔呼吸的,这种呼吸方式效率非常低下,如果大气中的氧气水平不够高的话,它们将很难获得足够的氧气来维持更大的身体消耗。

另外一个至关重要的原因是捕食者,远古蜈蚣虫生存的年代,陆地脊椎动物还没有完全崛起,当时的它们没有任何的捕食者,这让它们的身体有了更大的发展空间。

其它因素则包括它们是植食性的,可以比较容易地获得食物,而且为了减少能量消耗,食草动物往往更容易让体型变大。

现代蜈蚣生活的年代,不符合这些条件的任何一个,同时它们还是不折不扣的肉食者,所以体型小是自然的。

最后

不过,我并不认为现在26厘米就是蜈蚣体型的极限了,如果按照远古蜈蚣虫能够长那么大的原因来推断的话,那么在一些地方存在着更巨型的蜈蚣完全是有可能的。

比如一个“孤岛”形式的峡谷,由于峡谷在更低地方,会有较高的大气压,换句话说蜈蚣每次呼吸可以得到更多的氧气,这点可以参考我们到了高原地区每次呼吸得到更少氧气的情况。

而峡谷也非常容易形成一个孤岛,外界蜈蚣天敌无法进入,它们可以自由发挥,而身体大小是最容易发生改变的,甚至可能只要几千年时间就够了。

很多动物在孤岛上都会发生夸张的体型变化,这就是所谓的“孤岛巨人症”和“孤岛侏儒症”。

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